지난 2월 대량 해고 방침에 항의시위를 벌이는 구글 노동자들. 감원 과정에서 인공지능 알고리즘을 이용했다는 의혹이 제기됐다. /AFP연합뉴스
지난 2월 대량 해고 방침에 항의시위를 벌이는 구글 노동자들. 감원 과정에서 인공지능 알고리즘을 이용했다는 의혹이 제기됐다. /AFP연합뉴스

지난 2 월 미국 구글이 1 만 2000 명을 감원하는 과정에서 알고리즘을 이용했다는 의혹이 제기됐다. 인공지능 알고리즘이 채용과 승진, 해고에 이르기까지 인간의 삶에 중대한 영향을 미치면서 ‘권력자’ 역할을 하는 셈이다. 인공지능 알고리즘에 기반을 둔 자동화된 의사결정이 확산하면서 효율성과 편의성이 높아지고 있다. 하지만 그 과정이 불가사의한 방식으로 이루어져 ‘블랙박스’ 에 비유된다. 인공지능 세상에 대한 유토피아와 디스토피아의 이분법을 넘어 균형 있는 논의와 합리적 대안에 대한 요구가 높아지고 있다.

블랙박스 알고리즘

채용 인공지능은 유럽연합 등 여러 나라에서 ‘고위험군 인공지능\' 으로 분류되는데, 개인의 안전에 위협이 되거나 생계에 적잖은 영향을 미치기 때문이다. 미국은 물론 한국에서도 ‘공정성’ 을 명분으로 인공지능 면접이 도입되면서 채용 과정에서 실질적 권한을 행사하는 중이다. 사람 면접관에 견줘 주관적 판단이 개입될 여지가 적다는 점, 무엇보다 채용 비리로부터 자유롭다는 점 때문에 공공부문을 중심으로 확산하고 있다.

하지만 알고리즘에 의한 자동화된 의사결정은 왜 그런 결정이 내려졌는지 설명하지 못한다. 입력된 데이터를 인공지능 스스로 학습(머신러닝) 했기 때문에 의사결정 과정이 불투명하여 ‘블랙박스’ 로 불린다. 채용 면접·입시와 같이 중대한 문제에서 결정이 이루어지는 과정을 설명할 수 없다면 정당성·신뢰성도 담보할 수 없다.

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막대한 돈과 권력을 가진 기업 또는 정부가 그들이 지닌 정보를, 그들만의 방식으로 이용해 사회를 지배하는 현실을 지적하는 프랭크 패스콸리 미국 브루클린대 교수는 저서 <블랙박스 사회> 에서 이러한 알고리즘이 작동하는 방식을 ‘비밀주의’ 라고 꼬집는다. 모순적인 점은 채용 등 그들의 의사결정 과정은 비밀로 유지되는 반면 우리가 온라인에서 하는 모든 행위는 기록되고, 드러난다는 것이다. “비밀스런 알고리즘에 의한 평판이 우리의 삶의 기회를 규정하며 비밀주의가 고도화할수록 시장의 개방성· 공정성은 악화한다” 고 말한다.

인공지능 도구가 내리는 판단이 편향적이라는 비판도 거세다. 미국 전자상거래기업 아마존이 2018 년 개발한 인공지능 채용 프로그램이 성차별을 학습해 여성에게 불이익을 주었다는 것은 널리 알려진 사례다. 사람의 판단을 그대로 학습하는 인공지능은 성별·인종·장애·나이·학력 등 사회에 깊이 파고든 차별적 시선까지 따라할 위험성이 크다.

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알고리즘의 잠재력

인공지능 의사결정은 거스를 수 없는 흐름이다. 미국 샌디에이고대 법학 교수인 오를리 로벨 은 저서 <평등기계> 에서 “어둠을 저주하는 것보다 촛불을 켜는 것이 항상 더 낫다” 면서 “인공지능을 차별을 드러내는 도구이자 불평등과 차별에 맞서 싸우는 도구로 적극적으로 활용할 수 있다” 고 말한다. 사람이 판단하고 결정하는 의사결정 과정에서도 수많은 차별과 불공정이 발생한다. “사람들의 마음을 바꾸는 것보다 알고리즘을 고치기가 더 쉽다. 알고리즘의 목표는 완벽이 아니라 진보하는 것이다” 고 강조한다.

로벨 교수는 인공지능을 현명하게 활용하면 차별도 줄여갈 수 있다고 본다. 차별이 오프라인 시장보다 플랫폼에서 발생할 경우 더 잘 이해하고, 개선할 수 있기 때문이다. “에어비앤비는 소수인종의 예약 성공률이 낮다는 데이터에 따라 호스트나 게스트의 소개 사진 표시를 중단하기도 했다. 물론 차별이 완전히 해소되진 않았지만, 더 많이 알수록 차별의 원인을 규명하고 바로잡는 데 도움이 될 수 있다.” 로벨 교수는 알고리즘을 이용해 성별 임금격차도 줄여갈 수 있다고 제안한다. 과거에는 고임금 일자리에 대한 광고가 주로 남성에게만 게재되었는데, 여성에게도 동등하게 표시하도록 프로그래밍하는 방식의 인공지능판 적극적 우대 조치인 셈이다.

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알기쉬운 사회

알고리즘 의사결정이라는 블랙박스 시스템은 개인의 평판을 결정하고, 상품 구매, 심지어 정치적 선택까지 추천하면서 우리 삶과 사회를 지배하고 있다. 채용은 물론 신용에서도 알고리즘에 의한 평점이 결정적 역할을 한다 . 프랭크 패스콸리 교수는 “평점은 그 자체로 법이 되었고, 검색은 21 세기의 빅 브러더가 되었다” 면서 투명한 사회, 알기 쉬운 사회를 대안으로 제시한다.

하지만 투명성만으로는 충분하지 않다. “햇빛은 최고의 살균제” 이지만 정보를 개방하라는 요구에 대해 기업과 권력기관은 비밀주의와 난독화 전략으로 대응해 투명성을 더 악화시킨다. 기업이 제출한 수천 페이지에 이르는 복잡한 설명은 이용자의 이해를 가로막기 때문이다. “투명성뿐만 아니라 이해 가능성을 높일 수 있는 공적 대안이 개발되어야 한다” 고 패스콸리 교수는 강조한다. 기술의 개방적 사용, 즉 정부가 주도해서 공공 평점 시스템을 만들거나 공공 인터넷 기업을 만들어 감시 기술을 시민을 대상으로 사용하는 게 아니라 기업의 탐욕을 감시하는 데 사용하자는 것이다.

한귀영 사람과디지털연구소 연구위원 hgy4215@hani.co.kr